L'estinzione del Permiano

250 milioni di anni fa, i cambiamenti climatici sono responsabili della grande estinzione

L'estinzione del Permiano

L'estinzione permiana è la più grande estinzione di massa che ha colpito la biosfera.

Si è verificato 250 milioni di anni fa e segna il confine tra Permiano e Triassico, quindi il confine tra l'era primaria (Paleozoica) e l'era secondaria (Mesozoica). È caratterizzato dalla scomparsa del 95% delle specie marine (essenzialmente litorali: coralli, brachiopodi, echinodermi, ...) e anche nei continenti dalla diminuzione di numerosi gruppi di piante e animali, compresi gli insetti.

Anche se la scarsità di strati geologici a questo limite e l'assenza di dati paleontologici precisi complicano il lavoro degli scienziati nello stabilire una cronologia precisa degli eventi e della relazione tra le diverse cause e le conseguenze biologiche, uno scenario è proposto.

Questa crisi sarebbe legata al verificarsi di vari fenomeni geologici: circa - 265 Ma, una regressione marina, colpisce le piattaforme continentali di Pangea; intensa attività vulcanica continentale (trappole di Emeishan [Cina], a - 258 Ma, poi trappole siberiane, a - 250 Ma); un'attività molto importante delle creste oceaniche dell'oceano Tethys, che produce un volume considerevole di lava basaltiche all'origine di una trasgressione che colpisce le coste della Pangea, per oltre dieci milioni di anni. Questi fenomeni devono essere correlati con i cambiamenti nei climi e nelle correnti marine, che hanno portato alle progressive estinzioni di moltissimi esseri viventi, su una scala di pochi milioni di anni.

Cambiamenti climatici ...

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..e non un asteroide, avrebbe quindi causato la grande estinzione di specie 250 milioni di anni fa, secondo una ricerca internazionale pubblicata giovedì negli Stati Uniti.

Dopo diversi anni di ricerche, questi gruppi di paleontologi hanno concluso che la scomparsa del 90% delle specie marine e del 75% della flora e della fauna terrestri tra la fine del Permiano e l'inizio del Triassico apparentemente derivava dal riscaldamento atmosferico a causa di un effetto serra creato da eruzioni vulcaniche.

La teoria più comunemente accettata finora per spiegare la più grande catastrofe nella storia della vita sulla Terra è stata la caduta di un grande meteorite o la collisione con una cometa che avrebbe alterato brutalmente il clima del pianeta, hanno detto i ricercatori i cui riassunti di lavoro sono apparsi sulla rivista Science datata venerdì.

"Sulla base degli indizi geochimici che abbiamo trovato, l'estinzione delle specie marine e terrestri sembra essere avvenuta simultaneamente" e gradualmente, ha spiegato Peter Ward, un paleontologo dell'Università di Washington (nord-ovest), responsabile di 'uno dei gruppi di ricerca.

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"Gli animali e la vegetazione terrestre come negli oceani sono morti nello stesso periodo e apparentemente per le stesse cause, vale a dire temperature troppo elevate e mancanza di ossigeno", ha aggiunto, aggiungendo che ha osservato poco accenni di una catastrofe improvvisa come quella causata dalla caduta di un asteroide.

Questo ricercatore e colleghi dell'Università di Washington, del South African National Museum e del California Institute of Technology, in particolare, hanno esaminato 127 teschi fossili di rettili e anfibi scoperti in un nucleo di sedimenti di 300 m spessore prelevato dai depositi sedimentari del bacino del Karoo in Sudafrica. Questi sedimenti risalgono alla fine del Permiano e all'inizio del Triassico.

Questi scienziati sono stati in grado, grazie ad indici chimici, biologici e magnetici, di stabilire che la grande estinzione avvenne gradualmente per un periodo di dieci milioni di anni, seguito da una fortissima accelerazione per cinque milioni di anni.

Un secondo team di paleontologi guidato da Kliti Grice della Curtin University of Technology di Perth, in Australia, ha analizzato i sedimenti della stessa era geologica tratti dalle coste australiane e cinesi in cui hanno scoperto indizi chimici che mostrano che all'oceano mancava l'ossigeno e conteneva molti batteri che crescevano nello zolfo.

Queste scoperte hanno corroborato i risultati degli studi in Sudafrica e tendono a indicare che l'atmosfera terrestre era allora povera di ossigeno e avvelenata dalle emissioni di gas solforumsi caldi dalle eruzioni vulcaniche.

"Penso che le temperature sul globo siano diventate sempre più calde per raggiungere un punto che ha distrutto tutta la vita", ha detto Peter Ward, aggiungendo che questo fenomeno è stato accompagnato da un esaurimento del ossigeno.

Inoltre, la maggior parte degli esperti continua a concordare sul fatto che la scomparsa dei dinosauri 65 milioni di anni fa è spiegata dal disastro climatico causato dalla caduta di un asteroide in ciò che oggi costituisce il Cratere Chicxulub in Messico, vicino alla penisola dello Yucatan.

Per saperne di più su Wikipedia

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